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Agencia Reforma

Tras infectar a una persona, el nuevo coronavirus ataca los pulmones y puede extenderse a otras partes del cuerpo. Esto es lo que se sabe.
A medida que los casos de infección por coronavirus proliferan en todo el mundo y los gobiernos toman medidas extraordinarias para limitar la propagación, todavía hay mucha confusión sobre qué hace exactamente el virus en los cuerpos de las personas.
Los síntomas (fiebre, tos, falta de aliento) pueden indicar cualquier cantidad de enfermedades, desde gripe hasta estreptococos y resfriado común. Esto es lo que los expertos médicos y los investigadores han aprendido hasta ahora sobre la progresión de la infección causada por este nuevo coronavirus, y lo que aún no saben.

¿Cómo ocurre la infección?
El virus se transmite a través de gotitas transmitidas al aire por la tos o los estornudos, que las personas cercanas pueden tomar por la nariz, la boca o los ojos. Las partículas virales en estas gotas viajan rápidamente a la parte posterior de las fosas nasales y a las membranas mucosas en la parte posterior de la garganta, uniéndose a un receptor particular en las células.
Las partículas de coronavirus tienen proteínas con púas que sobresalen de sus superficies, y estas espigas se enganchan en las membranas celulares, permitiendo que el material genético del virus ingrese a la célula humana.

“(Ese material genético) secuestrar el metabolismo de la célula y ordenarle ‘No hagas tu trabajo habitual. Su trabajo ahora es ayudarme a multiplicar y crear el virus'”,
Dr. William Schaffner, especialista en enfermedades infecciosas del Centro médico de la Universidad de Vanderbilt en Nashville, Tennessee.

¿Cómo causa ese proceso problemas respiratorios?
A medida que se multiplican las copias del virus, explotan e infectan las células vecinas. Los síntomas a menudo comienzan en la parte posterior de la garganta con dolor de garganta y tos seca.
El virus luego “se arrastra progresivamente por los bronquios”, dijo Schaffner. Cuando el virus llega a los pulmones, sus membranas mucosas se inflaman. Eso puede dañar los alvéolos o los sacos pulmonares, y tienen que trabajar más para llevar a cabo su función de suministrar oxígeno a la sangre que circula por todo nuestro cuerpo y eliminar el dióxido de carbono de la sangre para que pueda exhalarse.

“Si se hincha allí, hace que sea mucho más difícil que el oxígeno pase a través de la membrana mucosa”.
Dra. Amy Compton-Phillips, irectora clínica del Sistema de Salud Providence, que incluía el hospital en Everett, Washington, el cual tuvo el primer caso reportado de coronavirus en los Estados Unidos, en enero.

La hinchazón y el flujo de oxígeno deteriorado pueden hacer que esas áreas en los pulmones se llenen de líquido, pus y células muertas. La neumonía, una infección en el pulmón, puede desatarse.
Algunas personas tienen tantos problemas para respirar que necesitan ser ayudadas con una máquina. En los peores casos, conocido como Síndrome de dificultad respiratoria aguda, los pulmones se llenan con tanto líquido que ninguna cantidad de soporte respiratorio puede ayudar, y el paciente muere.

¿Qué trayectoria toma el virus en los pulmones?
El doctor Shu-Yuan Xiao, profesor de patología en la Facultad de Medicina de la Universidad de Chicago, ha examinado los informes de patología en pacientes con coronavirus en China. Dijo que el virus parece comenzar en áreas periféricas en ambos lados del pulmón y puede tomar un tiempo para llegar al tracto respiratorio superior, la tráquea y otras vías respiratorias centrales.
Xiao, quien también se desempeña como director del Centro de Patología y Diagnóstico Molecular de la Universidad de Wuhan, dijo que ese patrón ayuda a explicar por qué en Wuhan, donde comenzó el brote, muchos de los primeros casos no se identificaron de inmediato.
El régimen de prueba inicial en muchos hospitales chinos no siempre detectó infección en los pulmones periféricos, por lo que algunas personas con síntomas fueron enviadas a sus hogares sin tratamiento.

Un estudio reciente de un equipo dirigido por investigadores de la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai en Nueva York encontró que más de la mitad de 121 pacientes en China tenían tomografías computarizadas normales al comienzo de su enfermedad.
Ese estudio y trabajo de Xiao muestran que a medida que la enfermedad progresa, las tomografías computarizadas muestran “opacidades de vidrio esmerilado”, una especie de velo brumoso en partes del pulmón que son evidentes en muchos tipos de infecciones respiratorias virales. Esas áreas opacas pueden dispersarse y engrosarse en lugares a medida que la enfermedad empeora.

¿Los pulmones son la única parte del cuerpo afectada?
No necesariamente. Compton-Phillips dijo que la infección puede propagarse a través de las membranas mucosas, desde la nariz hasta el recto. Esta puede ser la razón por la cual algunos pacientes tienen síntomas como diarrea o indigestión. El virus también puede ingresar al torrente sanguíneo, dijo Schaffner.
Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades dicen que el ARN del nuevo coronavirus se ha detectado en muestras de sangre y heces, pero que no está claro si el virus infeccioso puede persistir ahí.
La médula ósea y los órganos como el hígado también pueden inflamarse, dijo el Dr. George Díaz, cuyo equipo trató al primer paciente con coronavirus de EU. Además, afirmó, también puede haber algo de inflamación en los vasos sanguíneos pequeños, como sucedió con el SARS, el brote viral en 2002 y 2003.

“El virus puede llegar al corazón, el riñón, el hígado y puede causar daño directo. A medida que el sistema inmunitario cambia a una velocidad alta para combatir la infección, la inflamación puede causar el mal funcionamiento de esos órganos”.
Dr. William Schaffner, especialista en enfermedades infecciosas del Centro médico de la Universidad de Vanderbilt en Nashville, Tennessee.

Como resultado, algunos pacientes pueden sufrir daños que no solo son causados por el virus, sino también por su propio sistema inmunológico, ya que se desata para combatir la infección.
Los expertos aún no han documentado si el virus puede afectar el cerebro. Pero los científicos que estudiaron el SARS han informado alguna evidencia de que ese virus podría infiltrarse en el cerebro en algunos pacientes. Dada la similitud entre el SARS y el Covid-19, la infección causada por el nuevo coronavirus, un artículo publicado el mes pasado en el Journal of Medical Virology argumentó que no debería descartarse la posibilidad de que el nuevo coronavirus pueda infectar algunas células nerviosas.

¿Por qué algunas personas se enferman gravemente y la mayoría no?
Alrededor del 80 por ciento de las personas infectadas con el nuevo coronavirus tienen síntomas relativamente leves. Pero alrededor del 20 por ciento de las personas se enferman más gravemente; y en aproximadamente el 2 por ciento de los pacientes en China, que ha tenido la mayoría de los casos, la enfermedad ha sido fatal.
Los expertos dicen que los efectos parecen depender de cuán robusto o debilitado sea el sistema inmune de una persona. Las personas mayores o aquellos con problemas de salud subyacentes, como diabetes u otra enfermedad crónica, tienen más probabilidades de desarrollar síntomas graves.

¿Qué aún no saben los científicos sobre los pacientes con coronavirus?
Mucho. Aunque la enfermedad se asemeja al SARS en muchos aspectos y tiene elementos en común con la influenza y la neumonía, el curso que tomará el coronavirus de un paciente aún no se comprende completamente.
Algunos pacientes pueden permanecer estables por más de una semana y luego desarrollar neumonía repentinamente, dijo Díaz. Algunos pacientes parecen recuperarse pero luego desarrollan síntomas nuevamente.
Xiao dijo que algunos pacientes en China se recuperaron pero se enfermaron nuevamente, aparentemente porque habían dañado y el tejido pulmonar que posteriormente fue atacado por bacterias en su cuerpo. Algunos de esos pacientes terminaron muriendo por una infección bacteriana, no por el virus. Pero eso no pareció causar la mayoría de las muertes, dijo.
Otros casos han sido misterios. Xiao dijo que conocía personalmente a un hombre y una mujer que se infectaron pero que parecían estar mejorando. Después el hombre se deterioró y fue hospitalizado.

“Le envió un mensaje a su esposa para decirle que estaba mejorando. Pero luego, al caer la tarde, dejó de recibir mensajes de él. Ella no sabía lo que estaba pasando. Y a las 10 de la noche, recibió una notificación de que había muerto”.
Shu-Yuan Xiao, Facultad de Medicina de la Universidad de Chicago.