Estimados lectores, el coronavirus representa sólo una de numerosas enfermedades epidémicas que a través de los siglos han afectado y han puesto en jaque a la humanidad. Han sido numerosas las pandemias que en el pasado se han expandido de forma intensa e indiscriminada por todo el mundo. Además, la mayoría de ellas resultaron ser mucho más amenazantes, peligrosas y mortíferas que la que estamos viviendo actualmente. La viruela, el sarampión, la gripe española o la peste negra, por mencionar sólo algunas de ellas, se cobraron la vida de millones de personas, provocando crisis demográficas y económicas sin precedentes. Hoy relatamos la historia de estas grandes pandemias que han azotado nuestra especie a lo largo de los tiempos.

La pandemia más grande y letal de la historia fue la que provocó la viruela, una enfermedad infecciosa causada por el virus Variola virus. Se considera que apareció hace unos 3 mil años (12 mil años para algunos autores), en la India o el antiguo Egipto, desde donde se propagó por el resto de los continentes asiático y africano, así como Europa. En el siglo XVI llegó a América con los primeros conquistadores, ayudando a éstos a apoderarse del Nuevo Mundo de forma más fácil. Este virus devastó a la humanidad a través de los siglos hasta dejar un total de más de 300 millones de muertos. En 1980 la viruela fue declarada erradicada tras un exitoso programa de vacunación, convirtiéndose en la primera enfermedad combatida a escala global.

La segunda pandemia que más muertes causó alguna vez fue la del sarampión. Se trata de una enfermedad muy contagiosa que es provocada por un virus de la familia paramyxoviridae. Los científicos creen que esta afección apareció hace unos 5 mil años en algún lugar de Europa o África y que, con el desarrollo del comercio, se expandió por estos dos continentes, además de Asia. Al igual que la viruela, el sarampión llegó a América con los primeros españoles, provocando grandes pérdidas humanas entre la población indígena. Se calcula que desde su existencia el sarampión provocó la muerte a más de 200 millones de personas, de las que la mayoría fueron niños. En 1966 se inventó una vacuna y tras un programa de vacunación llevado a cabo a partir de 2001 se consiguió disminuir considerablemente los casos de afectados en todo el mundo.

La pandemia causada por la mal llamada “Gripe Española” de 1918 es la tercera que más víctimas se cobró en toda la historia de la humanidad. Fue causada por un brote de influenza virus A, del subtipo H1N1 y afectó principalmente a personas de entre 20 y 40 años de edad. No se conoce con exactitud su origen, pero se suele asociar con España porque este fue uno de los países más afectados y en donde la enfermedad tuvo mayor divulgación a través de los medios de comunicación. Muchos sostienen que en los dos años de su existencia (1918-1920), el virus mató entre 50 y 100 millones de personas en todo el mundo.

La pandemia provocada por la peste negra fue la cuarta más mortífera en la historia del hombre sobre la Tierra. Se trata de una plaga provocada por la bacteria Yersiniapestis que surgió en Asia Central en la década de 1330y que en poco tiempo alcanzó China, la India y Rusia. En 1346 llegó a Europa por las rutas comerciales y en los siguientes siete años asoló el Viejo Continente, causando la muerte a unos 50 millones de personas, casi la mitad de su población.

Otras pandemias importantes que sacudieron el planeta a lo largo de la historia fueron la plaga de Justiniano de 541-542 d.C. (30-50 millones de personas muertas); la peste Antonina de 165-180 d.C. (5 millones de fallecidos); la peste italiana de 1629-1631 (1 millón de decesos); las pandemias del cólera de 1817-1923 (1 millón de difuntos); la tercera pandemia de 1855-1959 (12 millones de muertos); la gripe rusa de 1889-1890 (1 millón de víctimas); la gripe asiática de 1957-1958 (más de 1 millón de fallecidos); la gripe de Hong Kong de 1968-1970 (1 millón de decesos); y el VIH/SIDA, que surgió en 1981 y se ha cobrado la vida a cerca de 30 millones de personas hasta el presente.

Así pues, forma parte de la evolución del hombre sobre la tierra hacer frente a este tipo de desafíos que la naturaleza nos depara una que otra vez. Lo confortante es que, a diferencia de los siglos pasados, en la actualidad la ciencia y el ingenio humano están cada vez más preparados para combatir a estos enemigos. La pandemia actual será vencida como muchas otras lo fueron a lo largo de la historia. No obstante, una vez más depende de nosotros, los humanos, determinar si esto ocurrirá temprano o tarde.

mircea-mazilu@gmail.com